不甘于做苹果小弟,这家芯片厂商要挑战英伟达、AMD

近两年的显卡市场,就突出三个字“不太平”,从2020年开始的虚拟币狂潮让显卡价格一度逼近官方售价的3倍,助推英伟达及AMD的GPU业务营收突破新高,并且比来几年大力推进的人工智能算法、深度学习神经网络等应用,都让GPU芯片进入到供不该求的状态。 

作为GPU领域仅有的两大阵营,AMD与英伟达赚走了GPU市场的大量利润,按照相关数据显示,独立GPU的市场英伟达占据绝对的统治地位,AMD次之,剩余的则是由其他公司瓜分,英伟达+AMD占据了高性能GPU市场近乎100%的市场份额,合计营收超过400亿美元。 

如此庞大的市场,自然引起了其他公司的眼红,但凡有点技术的都想从中分一杯羹,比如英特尔。虽然英特尔一直以来的主战场都是CPU领域,但是其在GPU领域的地位也不低,在核显市场中,英特尔的市场占有率就超过60%, 2021年开始供应OEM市场的独立显卡,本年更是推出了首款非OEM市场的独立显卡A380。 

英特尔算是比来两年进入GPU市场的厂商中 最强大的,但是在英特尔、AMD、英伟达决战于高性能GPU市场的时候,在低功耗的桌面GPU平台也迎来了一个重量级的厂商——Imagination Technologies(以下简称IMGTech)。 

GPU界的“ARM”

IMGTech的名字可能对于大多数人来说都很陌生,其实其已经成立30周年,在GPU领域算是一个老玩家,同时也是英国硕果仅存的几家领先半导体企业之一。并且,iPhone用户其实都用过IMGTech的产品,大家都知道苹果A系列处理器中的CPU核心来自ARM,那么大家知道GPU核心由来源于哪里吗? 

没错,就是IMGTech。 

关注苹果的伴侣或许还记得2017年时苹果颁布颁发两年后弃用IMGTech的GPU核心,该消息颁布颁发后IMGTech的市值直接下跌了70%,然后一度传出苹果打算收购IMGTech的消息。不外,在2019年,或许是IMGTech的报价终于满足了苹果,双方恢复合作关系,也有消息称是苹果的自研GPU核心进展不顺利,不得不再次求助于IMGTech。 

反正不管怎么说,IMGTech是挺过来了,但是苹果的这一套操作下来也让IMGTech意识到本身不能将全部鸡蛋放到苹果这个篮子里,他们开始谋划着进军新的市场。移动端GPU想要继续发展已然十分困难(前面是联发科与高通),那么唯一的标的目的就是桌面GPU市场。 

IMGTech的GPU架构在低功耗市场的优势十分明显,其效能甚至领先于高通等厂商的GPU核心 (苹果的GPU表示如何大家都知道的)。在原有的技术基础上进行了升级后,IMGTech很快就在2020年推出了全新的GPU——IMG B系列,IMG B系列依然采用IP授权的方式,为想要定制GPU的企业提供帮手。 

图片来源:IMGTech 

IMG B系列表示如何呢?用一句话来形容就是:同等功耗下,最强的GPU芯片。IMGTech在IMG B系列上应用了许多新的设计,并且细分出多个产品,其中性能最高的IMG BXT其计算性能相当于2016年发布的Xbox天蝎座的GPU核心,足以支持3A级别的4K游戏运算需求,而功耗之低甚至可以被放进手持移动设备中。 

如果说IMG B系列还不足以让人感到惊艳,那么IMGTech在2021年发布的IMG CXT必定能让你眼前一亮。在IMG CXT中IMGTech首次公开了PowerVR Photon光线追踪架构,该架构的加入使得IMG CXT成为移动端GPU中第一款支持光线追踪的芯片。 

图片来源:IMGTech 

自从英伟达发布RTX系列显卡,打开消费级实时光线追踪技术的大门后,虽然前期经历了帧数下降严重、效果不明显等问题的困扰,但是体验过的玩家都不得不承认,未来的游戏必然需要光线追踪,那种拟真的质感将彻底俘获大多数玩家。 

英伟达的光追技术虽然效果出色,但是对功耗及性能的要求也极高,即使在移动PC端都稍显吃力,更不消说功耗限制严格的移动设备端。所以,在可以预见的未来一段时间里,IMG CXT都将会是移动端中效果最好的GPU,不管是9TFLOPS的FP32光栅化性能还是超过7.8 GRay/s的光线追踪性能,都将让移动端GPU性能达到一个新的高度。 

IMGTech的桌面之路

虽然在移动端表示出色,但是想在桌面端对战英伟达、AMD、英特尔三大巨头,IMGTech多少还是有点虚的。有数据显示,IMGTech在移动端GPU市场占比超35%,但是从IMGTech本身公开的财报数据来看,其2021年上半年的营收仅7600万美元。 

这也意味着,即使下半年依然保持增长的势头,IMGTech的2021年营收大概率也不会超过2亿美元,对比三大巨头以百亿美元计数的营收显然是不够看的。虽然营收数据并不能直接代表产品的好坏,但是半导体行业却有所不同,研发资金是否充足直接关系到项目推进能否顺利,甚至可以说半导体研发就是建立在“烧钱”的基础上。 

如果IMGTech没有足够的钱支撑研发,那么想与三大巨头对抗无异于痴人说梦,成功的可能性微乎其微,并且在三大巨头耕耘多年的产业联盟对抗下,IMGTech不说是蚍蜉撼树吧,至少也是以卵击石了。 

作为一个在GPU市场沉浮三十年的厂商,当年IMGTech就是被ATi(现AMD)、英伟达、英特尔等公司“揍”出了桌面级市场,最后只能龟缩于移动端(彼时还没有人想到移动端的未来市场如此庞大)。如果论谁最清楚巨头在GPU行业的统治力,IMGTech等一票曾经的桌面GPU厂商是最清楚的。 

图片来源:YouTube 

IMGTech重返桌面级自然不会选择与三巨头正面对抗的路线,而是依然延续以前的IP授权方式。 简单来说就是将芯片IP方案授权给有兴趣的厂商,让他们按照本身的需要进行修改、生产,IMGTech则全程不插手任何业务,仅收取IP授权的费用。

在这种方式下,IMGTech自然就不需要去直面三大厂商,只需要每年按步骤更新IP方案即可。但是,IP授权的方式弊端也很明显,因为将风险几乎全部转嫁给了第三方厂商,所以IMGTech的营收远不如直接售卖芯片的三巨头。 

不外,IMGTech专注的极低功耗GPU芯片也是英伟达等厂商的弱势区,两者的业务暂时不会有太多的重合。对于IMGTech来说,在巨头尚未进入这个市场前先抢占先机进行IP布局,或许是IMGTech重返桌面级市场的唯一机会。 

“雷科技”(ID:leitech),作者:雷科技数码3C组,编纂:TSknight,排版:子弹,经。

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