从踌躇满志到摆烂代工,回顾“Atom”的安卓之路

前言:一场影像对比,揭开了Android手机的冷门历史

几天前,我们三易生活曾找来三款具备“真·光学变焦”的老机型,将其与小米12S Ultra进行了一次关于“长焦”的影像对比评测。

在那次测试中,发布于2011年的华晶A14与2014年表态的三星Galaxy K Zoom可谓是出尽风头。依靠着高成本、大尺寸的CCD/CMOS传感器,以及连续光学变焦镜头,这两款老机型即便在面对刚刚表态不见,具备现代算法和1英寸大底的小米12S Ultra,也能在变焦测试环节打得“有来有回”,甚至在部分场景(例如10倍变焦、夜景噪点按捺)中,还能胜过目前的顶级影像旗舰机型。

然而,也是在这次测试中,还有一台我们原本寄予厚望的机型,却表示得相当令人失望。论解析力,具备定制10片式潜望式镜头,还提供光学防抖的这款机型,清晰度还不如不带防抖功能的华晶A14。而论变焦效果,实测结果也是这四款机型中最差的。

是的,这款令人失望的“光学变焦机型”,就是发布于2015年的华硕初代Zenfone Zoom。不外今天之所以要把其拉出来再提一次,并不是为了开“批斗会”,而是因为它其实除了“光学变焦”外,还有一个十分重要的特性,那就是最后一批已量产、基于Intel Atom x86移动平台的智能手机产品之一。

11年前,x86处理器曾试图“抢滩”智能手机

时间回溯到2011年,当时Android系统已展现出了“征服业界”的潜质。而刚刚凭借Atom产品线打开低功耗“上网本”市场的Intel,自然也动了凭借这一产品再次进军手机市场的心思。

Atom Z2460首发机型:联想K800

在这样的背景下,Intel方面在2012年年初发布了他们第一款,基于Atom产品线的x86架构手机处理器——Atom Z2460。其采用了当时很先进的32nm制程(同世代其他手机SoC大多还是40nm,并且这还是Intel自家的制程),拥有比同期许多竞争对手都更强的双通道内存控制器。甚至,Intel还为它搭配了当时公认兼容性最好的PowerVR GPU方案,而没有使用自家的HD核显。

不外Atom Z2460最大的槽点,在于它仅有单核CPU设计。所以即便Intel为其搭载了超线程技术,但当时市面上主流的智能手机早已“双核化”,甚至诸如高通APQ8064、NVIDIA Tegra3等最初的四核移动平台也已崭露头角,Atom Z2460的CPU规格比拟之下,显然就没有太多竞争力可言了。

Atom Z2580首发机型联想K900,自此之后联想便不再推出Atom安卓手机

为了解决这一问题,Intel在2013年推出了新的Atom Z2580方案。其采用了双核四线程CPU设计、拥有更快的内存,同时更将GPU规格(PowerVR SGX544MP2)直接升级到了前代的四倍。然而此时的市场情况又发生了改变,高通的初代骁龙600系列、三星的Exynos 5系列,以及NVIDIA Tegra4的横空出世,在CPU核心性能、GPU渲染速度等方面,再次与Intel的x86平台拉开了数倍的差距。

三代性能涨了16倍,Intel的诚意不成谓不足

很显然,Intel的前两代Atom手机方案在性能设计上,还是“太过于保守”。而蓝色巨人似乎也确实没有就此放弃的意思,随后在2014年二季度,也迎来了Atom手机方案的第三代产品,也就是Zenfone Zoom上所搭载的Atom Z3580。

从技术参数上来说,Atom Z3580在它刚发布时还是挺先进的。其中在CPU方面,它配备了22nm的四核心Moorefield架构,已经是支持乱序执行的新一代设计,并且CPU主频高达2.33GHz,在当时的整个业界都算是最高水准。

在内存子系统上,Atom Z3580的一级缓存、二级缓存都很大,内存控制器也是当时顶尖的双通道LPDDR3-1600规格。这使得它拥有12.8GB/s的内存带宽,超越了高通骁龙600,足以与同期的骁龙800“掰手腕”。

当然,更大的惊喜来自GPU部分。Atom Z3580采用了当时在苹果A7芯片中备受好评的PowerVR G6430 GPU,并且凭借着制程优势,对这颗GPU还进行了高达30%的出厂超频。使得其GPU算力高达117GFlops,是前代Z2580的四倍多,对比同期的高通骁龙801和三星Exynos 5430也完全在同一个水平线上。

事实上,从连续两代产品都高达400%以上的GPU提升幅度,我们也不难感受到Intel当时对于做好Atom手机产品线的态度。

指令集上的巨大短板,让x86方案难已成为主流

说了这么多,那么Intel无比认真、诚意十足的第三代Atom手机平台,又是否取得了市场端的成功呢?

很显然,从结果来说是没有的,不然也不至于如今显得那么“冷门”了。那么,Intel明明已经很努力地在堆性能了,为什么Z3580最后还是会失败呢?

Atom Z3580甚至还是手机上最早支持4GB内存的平台之一

这个问题的答案,其实从我们手头上这台华硕Zefone Zoom身上,就能看得很清楚。

首先,正如在前文中所提及的那样,无论是初代的Atom Z2460,还是后来的Z2580、Z3580,它们都有一个天生的短板,那就是CPU都基于x86指令集。但大家都知道,Android端的其他移动平台,CPU绝大多数都使用的是ARM的指令集和架构设计。

由于在最“根子”的指令集上与行业主流方案不同,这就导致Atom移动平台理论上必需要开发者专门为其重新编程,才能最大程度地发挥CPU的各种功能特性。不然的话,CPU就必需先将ARM指令集“翻译”成x86指令集,然后才能执行。

而这个“翻译”的过程,不仅会造成性能严重损失,还很容易引发不兼容的BUG。比如在我们手头这台Zenfone Zoom上,大家熟悉的3DMARK、崩坏3、安兔兔AI测试等软件都可以正常安装,但一旦运行,就会引发各种各样奇怪的卡死、闪退现象,造成大量软件实际上都无法正常使用。

国内某论坛网友总结的Atom Z3580游戏兼容性,即便轻负载游戏也可能卡顿或闪退

当然,Intel不是没有意识到这个问题。事实上他们当时也曾与谷歌合作,专门为x86处理器适配了一系列编程工具、专用的系统内核、专门的谷歌办事等软件环境。在Atom移动平台刚出来的那几年,也有不少常用APP针对其做过深度适配。但后来随着Atom平台式微,新的APP基本都再一次“无视”了这套硬件体系。

站在消费者的角度上来说,这也就造成了“APP更新后,反而变得无法使用”的结果。当然,也就使得他们对x86架构的Android机型失去了信心。

Atom在手机上的最后挣扎,鲜少有人知道

从后续的情况来看,Intel在2012到2014年连“肝”三年后,似乎也开始对Atom手机失去了兴趣。

在新版系统中,Z3580的性能甚至出现了必然程度的倒退

为什么我们这么说?一方面,我们手头这台日版Zenfone Zoom是有官方Android 6.0系统升级的(出厂为Android 5.1)。但升级了系统后我们发现,新版系统的优化水平很可能反而出现了倒退。因为在安兔兔V5、GeekBench v4等原生兼容x86的APP中,新版系统下Z3580的成绩都反而还不如老系统。

另一方面,纵观Intel后来的产品动向不难发现。在2014年发布Z3580后,到了2015年Intel明显放慢了产品节奏,仅仅只推出了小幅官方超频的Z3590。

到了2016年,Intel便开始玩起了“花样”。这一年,他们联合国内厂商瑞芯微(Rockchip),推出了基于“SoFIA”低功耗架构的Atom X3-C系列手机处理器(典型型号为Atom X3-C3295RK)。与2014、2015年的Z3500系列比拟,Atom X3系列的性能、定位更低,主频、架构、GPU,甚至基带都进行了“阉割”。最终,该系列并未获得市场的广泛认可,基本就是只开了个发布会,就石沉大海了。

SC9861G-IA虽然用上了八核CPU,但其GPU(GT7200)反而倒退,说明此时Intel已经对手机市场失去信心

当时间来到2017年,Intel还最后“搏了一把”。他们与紫光展锐合作,将当时最新的Atom架构(Airmont,也就是大家熟悉的Atom X5、X7的架构)授权给对方,并通过本身当时最新的14nm制程为其代工,产出了一款名为SC9861G-IA的八核手机SoC。

事实上,我们三易生活当时还曾在第一时间在一次展会上,近距离接触过搭载这款x86 SoC的手机样品,但SC9861G-IA最终并未量产上市。而Intel的手机平台之路,到此也就正式告一段落了。

搭载Atom Z3590的华硕Zenfone 2“特别版”

说实在的,且不论Intel在2016、2017年“破罐子破摔”的操作,就单看他们从2012到2014年这三年间,能够“屡败屡战”、且每代都几乎是几倍地提升硬件设计指标的做法,当年Intel对于试图进入Android机型阵营的态度,不成谓不认真。

但即便Intel再怎么努力改善芯片设计,一方面Atom的名声受到当时廉价“上网本”的冲击,已经很难在高端市场形成号召力。另一方面,Intel在Android生态里毕竟只是个“新生”,更是难以撼动ARM指令集的行业地位,无法说服足够多的开发者、足够多的终端厂商站到本身这边。所以,最终的失败自然也就只是时间问题了。

“三易生活”(ID:IT-3eLife),作者:三易菌,经。

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